Trečiadienį iš Kanaveralo kyšulio kosmodromo Floridoje, nešama „Atlas V“ raketos, kapsulė sėkmingai išskrido Tarptautinės kosminės stoties (TKS) link.

Nors pakilimas buvo sėkmingas, skrydis neapsiėjo be iššūkių – netrukus po pradžios pastebėtas nedidelis helio nuotėkis, o vėliau išsijungė keturi iš 28 variklių.

Tiesa, įgula – astronautai Suni Williams ir Butch Wilmore – sugebėjo tris iš jų įjungti, tad susijungti su TKS kapsulė galėjo. Tik susijungimas įvyko valanda vėliau, nei buvo planuota – apie pusę aštuonių vakaro Lietuvos laiku ketvirtadienį.

Netrukus abu įgulos nariai atidarė šliuzą ir perėjo į TKS, kur susitiko su ten jau dirbančia septynių žmonių įgula.

„Starliner“ yra vienas iš dviejų pagrindinių įgulos erdvėlaivių projektų, kuriems NASA skyrė finansavimą po 2011-ųjų metų, kai užbaigta Šatlų programa.

Tiek konkurentų „SpaceX Crew Dragon“ kapsulė, tiek „Starliner“ turėjo būti parengti maždaug 2017 metais, bet realybė pasirodė daug labiau komplikuota.

„Crew Dragon“ sėkmingai bandymus įveikė 2020 metais ir nuo tada jau įvykdė devynias įgulos transporto misijas, tuo tarpu „Starliner“ iki šiol turėjo tik du nepilotuojamus skrydžius.

Po antrojo, 2022-aisiais, pradėta ruoštis įgulos skrydžiui, bet įvairios techninės kliūtys vis kišo koją, tad net ir šį skrydį teko ne kartą atidėlioti.

Įdomu, kad „Atlas V“ raketa priklauso tai pačiai raketų šeimai, kuri kėlė ir pirmosios NASA astronautų programos „Mercury“ įgulas, ir tai buvo paskutinis kartas, kai „Atlas“ apskritai skraidino astronautus.

Astronautai TKS praleis apie savaitę, po kurios grįš į Žemę; priešingai nei „Crew Dragon“, „Starliner“ turėtų nusileisti ne jūroje, o sausumoje, kažkur vakarinėje JAV dalyje.

Jei misija pasibaigs sėkmingai, „Starliner“ pradės reguliarius skrydžius į TKS, pakaitomis su „Crew Dragon“; NASA su „Boeing“ jau turi sutartį devyniems skrydžiams.

Jų turėtų pakakti iki 2030 metų, kai TKS baigs darbą, bet tuo metu orbitoje jau turėtų egzistuoti viena ar net kelios privačios kosminės stotys, kurias aptarnaus ir „Starliner“.